De aarde, die glanzende blauwe knikker die de mensheid fascineert sinds ze voor het eerst over haar oppervlak begonnen te lopen. Waarom zou het ons niet fascineren? Naast dat het ons thuis is en de plaats waar het leven zoals wij dat kennen is ontstaan, blijft het de enige planeet die we kennen waar leven bloeit. In de loop van de afgelopen eeuwen hebben we veel geleerd over de aarde, wat onze fascinatie ermee alleen maar heeft verdiept.

Maar hoeveel weet de gemiddelde persoon echt over planeet aarde? Je hebt je hele leven op planeet aarde gewoond, maar hoeveel weet je echt over de grond onder je voeten? Je hebt waarschijnlijk veel interessante feiten in je hersenen rammelen, maar hier zijn 10 meer interessante weetjes over de aarde die je misschien wel of niet weet.

1. Plaattektoniek zorgt voor een comfortabele planeet

De aarde is de enige planeet in het zonnestelsel met plaattektoniek. In wezen is de buitenste korst van de aarde opgedeeld in regio’s die bekend staan als tektonische platen. Deze drijven bovenop het magma-interieur van de aarde en kunnen tegen elkaar bewegen. Wanneer twee platen botsen, zal één plaat subduceren (onder een andere gaan) en waar ze uit elkaar trekken, zullen ze verse korst laten vormen.

Dit proces is erg belangrijk, en om een aantal redenen. Niet alleen leidt het tot tektonische herschikking en geologische activiteit (dwz. aardbevingen, vulkaanuitbarstingen, bergvorming en oceaanbodemvorming), het is ook intrinsiek aan de koolstofcyclus. Wanneer microscopische planten in de oceaan sterven, vallen ze naar de bodem van de oceaan.

2. Bijna een bol, maar neit helemaal

Veel mensen denken dat de aarde een bol is. In feite bleef dit tot het moderne tijdperk de wetenschappelijke consensus. Maar dankzij moderne astronomie en ruimtevaart hebben wetenschappers sindsdien begrepen dat de aarde eigenlijk de vorm heeft van een afgeplatte bol (ook wel een oblate sferoïde genoemd).

Deze vorm lijkt op een bol, maar waar de polen zijn afgeplat en de evenaar uitpuilt. In het geval van de aarde is deze uitstulping te wijten aan de rotatie van onze planeet. Dit betekent dat de meting van pool tot pool ongeveer 43 km minder is dan de diameter van de aarde over de evenaar. Hoewel de hoogste berg op aarde de Mount Everest is, is de functie die het verst van het centrum van de aarde verwijderd is eigenlijk Mount Chimborazo in Ecuador.

3. De Aarde is voornamelijk IJzer, Zuurstof en Silicium

Als je de aarde zou kunnen scheiden in stapels materiaal, zou je 32,1% ijzer, 30,1% zuurstof, 15,1% silicium en 13,9% magnesium krijgen. Natuurlijk bevindt het meeste van dit ijzer zich eigenlijk in de kern van de aarde. Als je daadwerkelijk naar beneden zou kunnen gaan en de kern zou kunnen bemonsteren, zou het voor 88% uit ijzer bestaan. En als je de korst van de aarde zou bemonsteren, zou je ontdekken dat deze voor 47% uit zuurstof bestaat.

4. 70% van het oppervlak van de aarde is bedekt met water

Toen astronauten voor het eerst de ruimte in gingen, keken ze voor de eerste keer met menselijke ogen terug naar de aarde. Op basis van hun waarnemingen kreeg de aarde de bijnaam de “Blauwe Planeet”. En het is geen verrassing, aangezien 70% van onze planeet bedekt is met oceanen. De resterende 30% is de vaste korst die zich boven zeeniveau bevindt, vandaar dat het de “continentale korst” wordt genoemd.

5. De Atmosfeer van de Aarde strekt zich uit tot een afstand van 10.000 km

De atmosfeer van de aarde is het dikst binnen de eerste 50 km van het oppervlak of zo, maar het reikt eigenlijk uit tot ongeveer 10.000 km de ruimte in. Het bestaat uit vijf hoofdlagen – de Troposfeer, de Stratosfeer, de Mesosfeer, de Thermosfeer en de Exosfeer. Als regel nemen luchtdruk en dichtheid af naarmate men hoger in de atmosfeer gaat en verder van het oppervlak is.

Het grootste deel van de atmosfeer van de aarde bevindt zich dicht bij de aarde zelf. Sterker nog, 75% van de atmosfeer van de aarde is vervat binnen de eerste 11 km boven het oppervlak van de planeet. De buitenste laag (de Exosfeer) is echter de grootste en strekt zich uit van de exobase – gelegen aan de top van de thermosfeer op een hoogte van ongeveer 700 km boven zeeniveau – tot ongeveer 10.000 km (6.200 mijl). De exosfeer gaat over in de leegte van de ruimte, waar geen atmosfeer is.

De exosfeer bestaat voornamelijk uit extreem lage dichtheden van waterstof, helium en verschillende zwaardere moleculen – waaronder stikstof, zuurstof en kooldioxide. De atomen en moleculen zijn zo ver uit elkaar dat de exosfeer zich niet langer gedraagt als een gas, en de deeltjes ontsnappen voortdurend de ruimte in. Deze vrij bewegende deeltjes volgen ballistische trajecten en kunnen in en uit de magnetosfeer migreren of met de zonnewind.

Wil je meer feiten over planeet aarde? We zijn halverwege. Hier komen er nog 5!

6. De Gesmolten IJzeren Kern van de Aarde Creëert een Magnetisch Veld

De aarde is als een grote magneet, met polen aan de boven- en onderkant dicht bij de werkelijke geografische polen. Het magnetische veld dat het creëert strekt zich duizenden kilometers uit van het oppervlak van de aarde – een regio die het “magnetosfeer” wordt genoemd. Wetenschappers denken dat dit magnetische veld wordt gegenereerd door de gesmolten buitenkern van de aarde, waar hitte convectiebewegingen van geleidende materialen creëert om elektrische stromen te genereren.

Wees dankbaar voor de magnetosfeer. Zonder dit zouden deeltjes van de zonnewind van de zon de aarde direct raken, waardoor het oppervlak van de planeet aan aanzienlijke hoeveelheden straling zou worden blootgesteld. In plaats daarvan leidt de magnetosfeer de zonnewind rond de aarde, waardoor we worden beschermd tegen schade. Wetenschappers hebben ook gespeculeerd dat de dunne atmosfeer van Mars te wijten is aan het feit dat het een zwakke magnetosfeer heeft in vergelijking met die van de aarde, waardoor zonnewind langzaam kon wegstrippen.

7. Het duurt geen 24 uur om de as te draaien

Het duurt eigenlijk 23 uur, 56 minuten en 4 seconden voor de aarde om eenmaal volledig op zijn as te draaien, wat astronomen een siderische dag noemen. Wacht even, betekent dit niet dat een dag 4 minuten korter is dan we denken? Je zou denken dat deze tijd dag na dag zou optellen, en binnen een paar maanden zou dag nacht zijn, en nacht zou dag zijn.

Maar onthoud dat de aarde rond de zon draait. Elke dag beweegt de zon in vergelijking met de achtergrondsterren met ongeveer 1° – ongeveer de grootte van de maan aan de hemel. En dus, als je die kleine beweging van de zon optelt die we zien omdat de aarde eromheen draait, evenals de rotatie op zijn as, krijg je in totaal 24 uur.

Dit is wat bekend staat als een zonnedag, die – in tegenstelling tot een siderische dag – de hoeveelheid tijd is die het de zon kost om terug te keren naar dezelfde plaats aan de hemel. Het verschil tussen de twee kennen is het verschil kennen tussen hoe lang het duurt voordat de sterren op dezelfde plek aan de hemel verschijnen, en de tijd die het kost voor de zon om eenmaal op te komen en onder te gaan.

8. Een jaar op aarde is geen 365 Dagen

Het is eigenlijk 365,2564 dagen. Het is deze extra ,2564 dagen die de behoefte aan een schrikkeljaar eens in de vier jaar creëren. Daarom plakken we elke vier jaar een extra dag in februari – 2004, 2008, 2012, enz. De uitzonderingen op deze regel zijn als het jaar in kwestie deelbaar is door 100 (1900, 2100, enz.), tenzij het deelbaar is door 400 (1600, 2000, enz.).

9. De aarde heeft 1 maan en 2 Co-Orbitale Satellieten

Zoals je waarschijnlijk weet, heeft de aarde 1 maan (ook wel de maan genoemd). Er is veel bekend over dit lichaam en we hebben er veel artikelen over geschreven, dus we zullen daar niet veel op ingaan. Maar wist je dat er 2 extra asteroïden zijn die in een co-orbitale baan met de aarde zijn vergrendeld? Ze heten 3753 Cruithne en 2002 AA29, die deel uitmaken van een grotere populatie asteroïden die bekend staan als Near-Earth Objects (NEO’s).

De asteroïde bekend als 3753 Cruithne meet 5 km breed en wordt soms “de tweede maan van de aarde” genoemd. Het draait eigenlijk niet om de aarde, maar heeft een gesynchroniseerde baan met onze thuisplaneet. Het heeft ook een baan die het eruit laat zien alsof het de aarde in baan volgt, maar het volgt eigenlijk zijn eigen, aparte pad rond de zon.

Ondertussen is 2002 AA29 slechts 60 meter breed en maakt een hoefijzervormige baan rond de aarde die het dicht bij de planeet brengt elke 95 jaar. Over ongeveer 600 jaar zal het lijken alsof het in een quasi-satellietbaan rond de aarde cirkelt. Wetenschappers hebben gesuggereerd dat het een goed doelwit zou kunnen zijn voor een ruimteverkenningsmissie.

10. De Aarde is de enige planeet met leven (voorzever we weten)

We hebben bewijs gevonden van vroeger water en organische moleculen op Mars, en de bouwstenen van het leven op de maan Titan van Saturnus. We kunnen aminozuren zien in nevels in de diepe ruimte. En wetenschappers hebben gespeculeerd over de mogelijke aanwezigheid van leven onder de ijzige korst van de maan Europa van Jupiter en de maan Titan van Saturnus. Maar de aarde is de enige plaats waar leven daadwerijk is ontdekt.

Maar als er leven is op andere planeten, bouwen wetenschappers de experimenten die zullen helpen het te vinden. NASA heeft bijvoorbeeld onlangs de oprichting aangekondigd van het Nexus for Exoplanet System Science (NExSS), dat de komende jaren de gegevens die zijn teruggestuurd door de Kepler-ruimtetelescoop (en andere missies die nog moeten worden gelanceerd) zal doornemen op zoek naar tekenen van leven op exoplaneten.

Grote radiotelescopen scannen momenteel verre sterren en luisteren naar de karakteristieke signalen van intelligent leven die zich een weg banen door de interstellaire ruimte. En nieuwere ruimtetelescopen, zoals NASA’s James Webb-telescoop, de Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) en de Darwin-missie van het European Space Agency, kunnen misschien krachtig genoeg zijn om de aanwezigheid van leven op andere werelden te detecteren.