Pinguïns zijn fascinerende dieren die vaak worden geassocieerd met koude, ijzige landschappen. Ondanks hun schijnbaar onhandige voorkomen op het land, zijn het uitstekende zwemmers die zich perfect hebben aangepast aan hun leefomgeving. Hun unieke gedragingen en fysieke eigenschappen maken ze tot een van de meest interessante dieren op onze planeet. In dit artikel beschrijven we in 15 verrassende weetjes over pinguïns die je wellicht nog niet kende.

Ze zijn allemaal zuiderlingen

Alle 18 verschillende soorten pinguïns zijn uitsluitend inheems in het zuidelijk halfrond. Als je er ooit een in het noorden hebt gezien, was dat waarschijnlijk in een dierentuin of aquarium. Deze charmante vogels zijn niet alleen een symbool van de Antarctische wildernis, maar ze bewonen ook de kustlijnen van Zuid-Amerika, Zuid-Afrika, en zelfs sommige eilanden dichter bij de evenaar.

Ze bestaan al een lange tijd

Fossielen tonen aan dat de vroegste verwanten van de pinguïns al zo’n 60 miljoen jaar geleden bestonden, wat betekent dat deze vogellijn de tijd van de dinosaurussen heeft meegemaakt en zelfs hun massa-uitsterving heeft overleefd. Sommige pinguïnfossielen wijzen erop dat sommige soorten zo groot waren als een mens.

Ze werden ooit gezien als vreemde ganzen

De eerste gedocumenteerde waarnemingen van pinguïns waren na de wereldreis van Ferdinand Magellaan in 1520. Een lid van de expeditie, Antonio Pigafetta, zag de pinguïns rond wat nu wordt aangenomen Punta Tombo in Argentinië is en beschreef ze in zijn verslagen als “vreemde ganzen”.

Ze ruien

Pinguïns nemen twee keer per jaar een pauze van zwemmen en eten om te ruien. Hun gebruikelijke veren houden ze waterdicht, maar tijdens het ruien en de broed- en incubatietijd van de eieren, nemen ze een welverdiende rust.

Ze hebben ‘smerige’ huizen

Sommige pinguïns, die leven waar de grond niet alleen uit ijs bestaat, bouwen hun nesten in holen die ze hebben gegraven in de aarde en binnen de dikke laag guano (poep) die de grond bedekt.

Ze hebben waardevolle poep

Guano, de uitwerpselen van pinguïns en andere zeevogels, zeehonden en vleermuizen, is een waardevolle grondstof. Het is rijk aan nitraten en fosfaten en wordt verzameld en verkocht als meststof. Pinguïnkolonies werden ooit geoogst voor guano, wat op lange termijn schade toebracht aan hun habitats.

Ze hebben geen tanden

Ondanks dat ze veel vis eten, hebben pinguïns eigenlijk geen tanden. Ze hebben wel stekels die naar hun keel wijzen, die hen helpen vis in hun mond te grijpen terwijl ze van hun maaltijd genieten.

Ze hebben soortspecifieke kleuring

Sommige pinguïnsoorten hebben heldere kleuren in veren aan de zijkanten van hun hoofd. Onderzoekers hebben deze verbazingwekkende gele en oranje tinten onderzocht om te begrijpen wat deze veren hun kleur geeft. In tegenstelling tot bijvoorbeeld flamingo’s, wiens veren roze zijn door de garnalen die ze eten, wordt de pigmentatie van een pinguïn’s veren geproduceerd door een chemisch proces dat uniek is voor deze vogels.

Ze zijn niet snel bang

Afgezien van de schadelijke effecten van door de mens veroorzaakte klimaatverandering, leiden pinguïns relatief veilige levens. Daarom zijn ze niet snel bang. Dit betekent dat toeristen vaak heel dichtbij kunnen komen voor foto’s en interactie. Echter, te veel toerisme kan schade toebrengen aan hun leefgebieden en welzijn.

Ze zijn groter dan peuters

Onder de soorten zijn keizerpinguïns de langste. Met bijna 1,2 meter zijn ze groter dan veel kinderen in de derde klas. De kleinste pinguïns bereiken slechts ongeveer 40 centimeter in hoogte.

Ze zijn monogaam

Een van de meest aandoenlijke feiten over pinguïns is hun trouw aan hun levenslange partners. Niet alle soorten kiezen voor het leven, maar velen zoeken elk seizoen weer naar dezelfde partner om mee te paren.

Ze herkennen hun kinderen uit duizenden

Pinguïnkolonies bestaan uit honderden, soms duizenden pinguïns die in hechte groepen leven en bewegen. Je zou denken dat het onmogelijk is voor pinguïnouders om hun kuikens bij te houden, maar hun gehoor is uitstekend, en unieke roepen maken moeder-kind herenigingen een fluitje van een cent. Dat is maar goed ook, want kuikens krijgen alleen voedsel van hun eigen ouders.